Professionalisme blev tilladt i engelsk fodbold i 1885 - 14 år efter, at FA Cup'en var blevet indført, og kun efter lange diskussioner i fire år forinden.

Den 2. marts 1888 skrev skotten William McGregor et brev til repræsentanter fra Blackburn Rovers, Bolton Wanderers, Preston North End, West Bromwich Albion og hans egen klub, Aston Villa, hvori han foreslog dannelsen af en liga, så de professionelle spillere var garanteret et antal kampe henover en turnering.

Det affødte et møde 23. marts 1888, da West Bromwich Albion besejrede Preston North End i FA Cup-finalen. Efter yderligere drøftelser var Football League en realitet 17. april 1888.

Der var enighed om, at man kun kunne finde 22 ledige datoer til fodbold på en sæson, hvorfor der, med én kamp hjemme og én kamp ude mod hver modstander, kun var plads til 12 hold.

De 12 grundlæggere af Football League blev fra Lancashire: Accrington, Blackburn Rovers, Bolton Wanderers, Burnley, Everton og Preston North End og fra Midlands: Aston Villa, Derby County, Notts County, Stoke, West Bromwich Albion og Wolverhampton Wanderers.

Ingen klubber fra syd havde deltaget i diskussionerne om dannelsen af ligaen, og The Wednesday fra Sheffield, Nottingham Forest og den nu opløste klub, Halliwell, måtte forlade selskabet uden, at der var plads til dem.

De første kampe blev skemalagt til lørdag 8. september 1888.

Det første regelsæt beskrev, at en sejr ville give ét point, hvorfor holdet med flest sejre ville vinde mesterskabet. Men få uger inde i turneringen besluttede man, at reglen var uretfærdig, da en uafgjort ikke var bedre end et nederlag.

Man gik derfor over til at belønne en sejr med to point i stedet for ét og at give ét point for en uafgjort - et regelsæt, der holdt helt frem til indførelsen af tre-point-for-en-sejr-reglen i sæsonen 1981-82.

[Kilde: The Footballer, no. 3, 1988, "First Day Of The League"]

Football League, Division One, 1888-89
| 1889-90 >
Lørdag 8. september 1888
Stilling denne dato
3-6
 
2-1
 
5-2
 
0-2
 
1-1
 
Lørdag 15. september 1888
Stilling denne dato
5-1
 
5-5
 
3-4
 
1-2
 
2-1
 
0-4
 
Lørdag 22. september 1888
Stilling denne dato
2-1
 
6-2
 
1-1
 
3-1
 
3-0
 
4-1
 
Lørdag 29. september 1888
Stilling denne dato
9-1
 
6-2
 
2-3
 
2-4
 
4-3
 
2-2
 
Lørdag 6. oktober 1888
Stilling denne dato
4-4
 
4-1
 
2-0
 
3-3
 
7-0
 
5-0
 
Lørdag 13. oktober 1888
Stilling denne dato
6-2
 
6-1
 
2-1
 
0-4
 
3-1
 
3-0
 
Lørdag 20. oktober 1888
Stilling denne dato
0-0
 
2-2
 
2-3
 
2-4
 
4-3
 
4-2
 
Lørdag 27. oktober 1888
Stilling denne dato
4-3
 
5-2
 
6-2
 
6-1
 
5-2
 
Lørdag 3. november 1888
Stilling denne dato
1-7
 
2-1
 
0-7
 
1-1
 
2-2
 
4-1
 
Mandag 5. november 1888
Stilling denne dato
1-5
 
Lørdag 10. november 1888
Stilling denne dato
3-0
 
2-0
 
3-3
 
1-1
 
3-2
 
Mandag 12. november 1888
Stilling denne dato
0-3
 
Lørdag 17. november 1888
Stilling denne dato
5-1
 
1-2
 
2-2
 
2-0
 
0-1
 
Lørdag 24. november 1888
Stilling denne dato
2-1
 
2-1
 
2-5
 
0-2
 
3-2
 
0-3
 
Lørdag 1. december 1888
Stilling denne dato
5-1
 
1-4
 
2-1
 
Lørdag 8. december 1888
Stilling denne dato
4-4
 
2-1
 
2-4
 
5-0
 
4-0
 
Lørdag 15. december 1888
Stilling denne dato
1-1
 
5-2
 
2-2
 
0-0
 
2-1
 
Lørdag 22. december 1888
Stilling denne dato
4-2
 
4-1
 
3-2
 
3-0
 
2-1
 
4-1
 
Onsdag 26. december 1888
Stilling denne dato
2-3
 
0-5
 
Lørdag 29. december 1888
Stilling denne dato
3-1
 
4-2
 
2-1
 
1-0
 
1-0
 
2-0
 
Lørdag 5. januar 1889
Stilling denne dato
4-0
 
4-1
 
1-3
 
Lørdag 12. januar 1889
Stilling denne dato
6-2
 
2-2
 
2-2
 
3-0
 
2-1
 
2-1
 
Lørdag 19. januar 1889
Stilling denne dato
0-2
 
2-0
 
1-0
 
0-2
 
3-0
 
2-2
 
Lørdag 26. januar 1889
Stilling denne dato
1-2
 
3-2
 
2-1
 
3-3
 
5-0
 
Mandag 4. februar 1889
Stilling denne dato
4-2
 
Lørdag 9. februar 1889
Stilling denne dato
0-2
 
1-2
 
Lørdag 23. februar 1889
Stilling denne dato
1-0
 
2-1
 
Lørdag 2. marts 1889
Stilling denne dato
1-0
 
Tirsdag 5. marts 1889
Stilling denne dato
0-4
 
Lørdag 9. marts 1889
Stilling denne dato
7-3
 
5-2
 
Lørdag 16. marts 1889
Stilling denne dato
3-5
 
Lørdag 23. marts 1889
Stilling denne dato
2-3
 
Lørdag 30. marts 1889
Stilling denne dato
3-1
 
Lørdag 6. april 1889
Stilling denne dato
1-1
 
Mandag 15. april 1889
Stilling denne dato
3-0
 
Lørdag 20. april 1889
Stilling denne dato
2-0