Professionalisme blev tilladt i engelsk fodbold i 1885 - 14 år efter, at FA Cup'en var blevet indført, og kun efter lange diskussioner i fire år forinden.

Den 2. marts 1888 skrev skotten William McGregor et brev til repræsentanter fra Blackburn Rovers, Bolton Wanderers, Preston North End, West Bromwich Albion og hans egen klub, Aston Villa, hvori han foreslog dannelsen af en liga, så de professionelle spillere var garanteret et antal kampe henover en turnering.

Det affødte et møde 23. marts 1888, da West Bromwich Albion besejrede Preston North End i FA Cup-finalen. Efter yderligere drøftelser var Football League en realitet 17. april 1888.

Der var enighed om, at man kun kunne finde 22 ledige datoer til fodbold på en sæson, hvorfor der, med én kamp hjemme og én kamp ude mod hver modstander, kun var plads til 12 hold.

De 12 grundlæggere af Football League blev fra Lancashire: Accrington, Blackburn Rovers, Bolton Wanderers, Burnley, Everton og Preston North End og fra Midlands: Aston Villa, Derby County, Notts County, Stoke, West Bromwich Albion og Wolverhampton Wanderers.

Ingen klubber fra syd havde deltaget i diskussionerne om dannelsen af ligaen, og The Wednesday fra Sheffield, Nottingham Forest og den nu opløste klub, Halliwell, måtte forlade selskabet uden, at der var plads til dem.

De første kampe blev skemalagt til lørdag 8. september 1888.

Det første regelsæt beskrev, at en sejr ville give ét point, hvorfor holdet med flest sejre ville vinde mesterskabet. Men få uger inde i turneringen besluttede man, at reglen var uretfærdig, da en uafgjort ikke var bedre end et nederlag.

Man gik derfor over til at belønne en sejr med to point i stedet for ét og at give ét point for en uafgjort - et regelsæt, der holdt helt frem til indførelsen af tre-point-for-en-sejr-reglen i sæsonen 1981-82.

[Kilde: The Footballer, no. 3, 1988, "First Day Of The League"]

Football League, Division One, 1888-89, kampe
| 1889-90 >
Lørdag 8. september 1888
  3-6 0
  2-1 0
  5-2 0
  0-2 0
  1-1 0
Lørdag 15. september 1888
  5-1 0
  5-5 0
  3-4 0
  1-2 0
  2-1 0
  0-4 0
Lørdag 22. september 1888
  2-1 0
  6-2 0
  1-1 0
  3-1 0
  3-0 0
  4-1 0
Lørdag 29. september 1888
  9-1 0
  6-2 0
  2-3 0
  2-4 0
  4-3 0
  2-2 0
Lørdag 6. oktober 1888
  4-4 0
  4-1 0
  2-0 0
  3-3 0
  7-0 0
  5-0 0
Lørdag 13. oktober 1888
  6-2 0
  6-1 0
  2-1 0
  0-4 0
  3-1 0
  3-0 0
Lørdag 20. oktober 1888
  0-0 0
  2-2 0
  2-3 0
  2-4 0
  4-3 0
  4-2 0
Lørdag 27. oktober 1888
  4-3 0
  5-2 0
  6-2 0
  6-1 0
  5-2 0
Lørdag 3. november 1888
  1-7 0
  2-1 0
  0-7 0
  1-1 0
  2-2 0
  4-1 0
Mandag 5. november 1888
  1-5 0
Lørdag 10. november 1888
  3-0 0
  2-0 0
  3-3 0
  1-1 0
  3-2 0
Mandag 12. november 1888
  0-3 0
Lørdag 17. november 1888
  5-1 0
  1-2 0
  2-2 0
  2-0 0
  0-1 0
Lørdag 24. november 1888
  2-1 0
  2-1 0
  2-5 0
  0-2 0
  3-2 0
  0-3 0
Lørdag 1. december 1888
  5-1 0
  1-4 0
  2-1 0
Lørdag 8. december 1888
  4-4 0
  2-1 0
  2-4 0
  5-0 0
  4-0 0
Lørdag 15. december 1888
  1-1 0
  5-2 0
  2-2 0
  0-0 0
  2-1 0
Lørdag 22. december 1888
  4-2 0
  4-1 0
  3-2 0
  3-0 0
  2-1 0
  4-1 0
Onsdag 26. december 1888
  2-3 0
  0-5 0
Lørdag 29. december 1888
  3-1 0
  4-2 0
  2-1 0
  1-0 0
  1-0 0
  2-0 0
Lørdag 5. januar 1889
  4-0 0
  4-1 0
  1-3 0
Lørdag 12. januar 1889
  6-2 0
  2-2 0
  2-2 0
  3-0 0
  2-1 0
  2-1 0
Lørdag 19. januar 1889
  0-2 0
  2-0 0
  1-0 0
  0-2 0
  3-0 0
  2-2 0
Lørdag 26. januar 1889
  1-2 0
  3-2 0
  2-1 0
  3-3 0
  5-0 0
Mandag 4. februar 1889
  4-2 0
Lørdag 9. februar 1889
  0-2 0
  1-2 0
Lørdag 23. februar 1889
  1-0 0
  2-1 0
Lørdag 2. marts 1889
  1-0 0
Tirsdag 5. marts 1889
  0-4 0
Lørdag 9. marts 1889
  7-3 0
  5-2 0
Lørdag 16. marts 1889
  3-5 0
Lørdag 23. marts 1889
  2-3 0
Lørdag 30. marts 1889
  3-1 0
Lørdag 6. april 1889
  1-1 0
Mandag 15. april 1889
  3-0 0
Lørdag 20. april 1889
  2-0 0